El Gen Egoísta - Richard Dawkins

El Gen Egoísta

Ya he hablado de Richard Dawkins alguna vez en este blog (1, 2, 3, 4 y 5) y, de hecho, también he reseñado alguno de sus libros.

Sin embargo, el libro del que hablaré hoy es uno de las lecturas científicas más interesantes e influyentes de finales del siglo XX y divulga, junto con El fenotipo extendido, la principal aportación de Dawkins al mundo de la biología: La teoría del Gen Egoísta – Fenotipo Extendido.

Richard Dawkins es etólogo. Es decir, se dedica a estudiar y a explicar el comportamiento de los animales. Como buen neodarwinista, hace todo esto en base a la Teoría de la Evolución pero teniendo en cuenta los últimos avances en el campo de la genética. De hecho, de genética y de su importancia es de lo que trata El Gen Egoísta.

Según Dawkins, para que haya evolución es necesario que se cumplan las siguientes 3 condiciones:

  • Deben existir unos elementos que, en presencia del material adecuado, creen copias de sí mismos. Son lo que el denomina replicadores. El ADN es uno de los replicadores más conocidos pero Dawkins habla de otras variantes, como por ejemplo los memes.
  • Las copias que realizan los replicadores deben contener, eventualmente, algún error que aporte diversidad. Las mutaciones cumplen esta función en el caso del ADN. Todo aquel que haya jugado al teléfono alguna vez habrá experimentado algo similar aplicado a los memes.
  • Los replicadores deben competir entre sí por los recursos necesarios para dar a luz a la siguiente generación. Sin competencia no hay selección y sin selección no hay evolución.

Si os fijáis es bastante fácil reproducir estas 3 condiciones en una simulación por ordenador y, no en vano, una de las heurísticas más conocidas en la resolución de problemas complejos se conoce como “algoritmos genéticos”.

Así mismo sugiere tres de las características que favorecen a un replicador en su lucha evolutiva: Logevidad, Fecundidad y Exactitud en el proceso de reproducción. Un replicador que viva mucho tiempo, se reproduzca con rapidez y genere copias precisas de sí mismo prevalecerá sobre otros que no dispongan de alguna de estas características.

Otro de los hechos más importantes que Dawkins deja claro en su libro es que la evolución opera sobre los Genes: porciones de ADN capaces de replicarse y sometidas a competencia.

Esto choca frontalmente con otras teorías evolutivas que sitúan al individuo, la familia o la especie como elemento sometido a evolución.

Gracias a su Teoría del Gen Egoísta también puede explicar hechos que han intrigado a los biólogos durante siglos: ¿De dónde surge el altruismo?, ¿Qué condiciones se necesitan para que tenga lugar este tipo de comportamiento? y ¿Por qué es más frecuente entre parientes cercanos?. ¿Por qué existen machos y hembras?, ¿Por qué los adultos cuidan a los cachorros? y ¿Qué lleva a un enjambre de abejas (o a todas las células de tu cuerpo) a colaborar entre sí?.

Dejo a continuación un par de fragmentos de la amena prosa de Dawkins con el fin de haceros más apetecible este libro. El primero es una muestra de la buena capacidad del autor para realizar abstracciones y quedarse con lo realmente relevante:

La “supervivencia de los más aptos” de Darwin es realmente un caso especial de una ley ás general relativa a “la supervivencia de lo estable”. El universo está poblado por cosas estables. Una cosa estable es una colección de átomos bastante permanente o común para merecer un nombre.

Mientras que en el segundo explica una teoría de Peter Medawar (con la que ni siquiera está del todo de acuerdo) de una manera clara, concisa y aguda:

Ya nos hemos interrogado respecto a cuáles son los mejores atributos generales de un “buen” gen y hemos decidido que el “egoísmo” era uno de ellos. Pero otra cualidad general que los genes prósperos deben poseer es una tendencia a posponer la muerte de sus máquinas de supervivencia por lo menos hasta después de la reproducción. Sin duda alguno de tus primos o tíos o tíos abuelos murieron en la niñez, pero ninguno de tus antepasados lo hizo. ¡Los antepasados no mueren jóvenes!
Un gen que hace que su poseedor muera es denominado gen letal. Un gen semiletal produce un efecto debilitante, de tal manera que facilita la muerte por otras causas. Todo gene ejerce su efecto máximo sobre los cuerpos en una etapa determinada de la vida, y los genes letales y semiletales no son una excepción. La mayoría de los genes ejercen su influencia durante la vida fetal, otros durante la niñez, otros durante la juventud, otros durante la vida adulta y hay aún otros que la ejercen en la vejez. Obviamente los genes letales tenderán a ser descartados del acervo génico. Pero es igualmente obvio que un gen letal que actúa en una etapa tardía será más estable en un acervo génico que uno que actúa en una etapa temprana. (…) Por ejemplo, un gen que hace que cuerpos viejos desarrollen cáncer podrá ser transmitido a numerosos descendientes, ya que los individuos se reproducen antes de contraer la enfermedad. Por otra parte, un gen que hace que cuerpos adultos jóvenes desarrollen un cáncer no será transmitido a muchos descendientes, y un gen que hace que niños desarrollen un cáncer fatal no será transmitido a ningún descendiente. De acuerdo con esta teoría, entonces, la decadencia senil es simplemente un subproducto de la acumulación , en el acervo génico, de genes letales que actúan a una edad tardía (…)
A manera de digresión, uno de los rasgos positivos de esta teoría es que nos conduce a ciertas especulaciones bastante interesantes. Por ejemplo, se deduce de ella que si deseásemos aumentar el lapso de vida de un individuo (…) podríamos prohibir la reproducción antes de cierta edad, digamos los 40 años. Después de transcurridos algunos siglos el límite de edad mínima requerida se elevaría a cincuenta años, para luego continuar aplicando el método. Se puede concebir, así, que la longevidad humana podría ser estimulada a alcanzar varios siglos. No puedo imaginar que nadie, seriamente, desease instituir tal política.

En resumidas cuentas: de lectura obligada

BOLAEXTRA: Otro de los conceptos realmente interesantes que explica Dawkins en el Gen Egoísta es el de las Estrategias Evolutivamente Estables. En sí no dejan de ser un refinamiento de otro concepto interesante: el Equilibrio de Nash. Ambos son centrales en Teoría de Juegos y están muy relacionados con la competición que organice aquí hace una semana.

Escrito en 21/09/09 10:33 por Carlos Luna en las categorías:

Comentarios

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No acabo de entender por qué el autor duda de que esa práctica reproductiva pudiera ser aplicada.

A fin de cuentas, es una variante de la eugenesia general.

Eisenreich | 23/09/09 07:33 | #
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Goooooooooooooooood!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!!

hybrid coupler | 02/12/14 04:31 | #
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muy bueno!!
Dejo otro resumen con fragmentos del libro:
http://apuntes-paraotracosa.blogspot.com.ar/2016/12/el-gen-egoista-capitulo-1.html

Enmanuel | 14/02/17 03:32 | #

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