Proofiness - Charles Seife

Hace tiempo que tengo pendiente reseñar Proofiness, el último libro de Charles Seife. Podría decirse, por resumirlo rápidamente, que es una versión mejorada y aumentada del, ya clásico, How to lie with Statistics pero la verdad es que el nuevo libro trata una temática algo más amplia y mucho más actual.

El libro de Seife es, en definitiva, un compendio de manipulaciones más o menos burdas y más o menos intencionadas que se llevan a cabo a diario sobre todo ciudadano de a pie poco versado en matemáticas. ¡Casi nada!

Si algo hay que reprocharle al autor es, sin duda, el centrarse demasiado en Estados Unidos y el haber pasado olímpicamente de documentarse sobre cómo está el tema en el resto del globo…

1.- Phony Facts, Phony Figures

En este capítulo Seife nos explica cómo se manipulan datos y gráficas para que digan lo que convenga.

Las distintos tipos de manipulación (voluntaria o involuntaria) quedan clasificados en categorías generales con nombres pretendidamente cómicos que a mí me sobran pero que supongo que servirán para que la gente se quede con la idea…

2.- Rorschach’s Demon

El segundo capítulo trata básicamente de extrapolaciones en el sentido amplio de la palabra. Básicamente son ejemplos de ver cosas donde no las hay y de estirar los datos más allá de lo razonable en un claro ejercicio de “hacer matemáticas y dejarse el sentido común en casa”.

De este capítulo me quedo con la idea de que toda cifra es fruto de una medición y toda medición está sujeta a cierto error. Olvidarse de lo primero nos hace vulnerables a los datos obtenidos con mediciones de pacotilla mientras que olvidarse de lo segundo nos puede llevar a extrapolar más allá de lo razonable.

3.- Risky Business

Muchos empleos dependen hoy en día de la compra-venta de riesgo en sus distintas variantes. Para que haya negocio es necesario que alguien subestime el riesgo y de eso habla este capítulo.

También se habla de cómo las agencias espaciales subestiman el riesgo de las misiones para que no les cierren el grifo y de cómo una disociación entre quien asume el riesgo y quien decide qué riesgos correr causó la crisis subprime en Estados Unidos.

4.- Poll Cats

Llegados a este punto le toca recibir a la prensa y a su adicción a las encuestas como medio para generar noticias donde no las hay.

Se repasan los errores típicos de las encuestas y se explica por qué, pese a hacerse una encuesta muy multitudinaria (cosa que implica un error estadístico pequeño) pueden cometerse grandes errores (por culpa de sesgos en la muestra, básicamente).

5.- Electile Dysfunction

En el recuento electoral no debería cometerse ningún tipo de error. Pero se comenten muchos. Esto entronca con lo dicho en el capítulo 2, toda cifra es fruto de una medición y las mediciones están sujetas a error.

En este capítulo se repasan las fuentes de error y las situaciones en las que derivan estos errores… Da para echarse a temblar…

6.- An Unfair Vote

Este es otro de los puntos importantes del libro. Se dedica, de nuevo, a las elecciones, pero esta vez, lejos de tratar los problemas inherentes a un acto de medición de tal envergadura, se habla de las tácticas oscuras que usan los que ostentan el poder para pasarse la voluntad del pueblo por el arco del triunfo.

Cambios ad-hoc en las circunscripciones electorales, el sistema de recuento o el conjunto de personas con derecho a voto pueden invalidar completamente el proceso de elección, y lo que es peor, en muchas ocasiones pueden hacerlo de manera legal.

El ejemplo más divertido (y triste a la vez) de todo esto es el Gerrymandering, que consiste en cambiar las circunscripciones electorales para maximizar las opciones del partido en el poder, dividiendo el voto “enemigo” y asegurando la mayoría propia en cada distrito. Esta técnica da lugar a circunscripciones retorcidas, absurdas y sin embargo legales.

Recomiendo encarecidamente una lectura atenta de los artículos que hay respecto al Gerrymandering en la Wikipedia (tanto en inglés como en castellano) para ver el morro que le echan algunos a esto de la política…

7.- Alternate Realities

Aquí se habla de cómo la manipulación de datos puede afectar a temas tan serios como la salud y la justicia.

Desde pruebas de ADN hasta ensayos clínicos… ningún campo es inmune a la manipulación. En este campo destacan, quizá, aquellas hechas con la mejor de las intenciones (y los mismos pésimos resultados).

8.- Propaganda by the Numbers

El último capítulo vuelve a arremeter contra los políticos y el uso que hacen de cifras y gráficos en sus campañas electorales. Ya sea para justificar medidas injutificables, apuntarse méritos que no les pertocan o desacreditar enemigos dentro y fuera de sus fronteras.

El libro termina con tres apéndices dedicados a Errores muestrales en las encuestas, Voto electrónico y la Falacia del Fiscal que le ha costado la vida a más de uno…

BOLAEXTRA: El penúltimo libro de Charles Seife lo leí traducido y acabé un tanto amargado por ello (traducción + libro técnico = catástrofe en el 90% de los casos…) así que esta vez lo he leído directamente en inglés. Escribiendo este post me he dado cuenta de lo aficionado que es el señor Seife a los juegos de palabras (facilones, por cierto). Me pregunto cuantos se perderan por el camino…

Escrito en 11/05/11 10:03 por Carlos Luna en las categorías:

Comentarios

Gravatar.com se ha roto

Parece muy interesante el libro —no conocía al autor—, así que me lo apunto. Y qué gusto leerte, que últimamente te dejas ver poco. Eso sí, repasa el texto, que estabas medio dormido cuando lo has escrito. ;) En el capítulo 4 le has cascado una hache a la preposición “a”. Y en el 6 hay una frase… incompleta.

Camarada Bakunin | 11/05/11 14:53 | #
Gravatar.com se ha roto

@Camarada Bakunin: Merci por las correcciones, últimamente no tengo tiempo para nada y este texto lo hice hace unos días a horas intempestivas de la madrugada (las 8:00 o así…)

Carlos Luna | 11/05/11 15:28 | #
Gravatar.com se ha roto

Sempre és interessant saber d’aquests tipus de llibres :)

Ja està a la cua d’espera de llibres per llegir.

Epsilon | 15/05/11 21:50 | #

Deja un Comentario

Quizás quieras usar textile para dar formato a tu comentario.

"linktext":http://       _em_       *strong*       -strike-       ^sup^       ~sub~
bq. Blockquote       # Lista numerada       * Lista no-numerada       ==html crudo, sin textile==

(no será mostrado) (http://...)